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机器人大军进驻亚马逊,本该担心失业的员工却集体笑开了花...
发布时间:2017-09-13 15:01 来源:天机网


去年末的时候,Nissa Scott开始在位于新泽西南部的亚马逊仓库工作,堆放跟椅子差不多大小的塑料桶。她说,虽然这算不上最繁重的体力活,但是这些塑料桶一般每个有25磅重,连续搬10多个小时也是十分累人的。

现在,21岁的Scott女士不用再亲自动手,而是监督她的替代者——大型明黄色的机械臂——来堆放塑料桶。

她现在在亚马逊的新工作是一次照看几台机器人,必要时候排除它们的故障,并确保它们一直有塑料桶装卸。最近一个下午,一只机械臂末端的爪子从传送带上抓住一个塑料桶,堆放到另一个桶上,在机器人周围的木托盘上垒起了一排整齐的柱子。这是亚马逊首次向记者们展示其仓库中使用的最新一代机器人。
 


“对我来说,在这里最大的挑战不是重复性,而在于精神上的挑战,”Scott女士说。

或许,没有哪家公司能比亚马逊更能体现自动化带来的焦虑和希望。很多人,包括特朗普总统在内,都在指责亚马逊通过吸引人们在线购物从而摧毁传统零售业。与此同时,公司令人眼花缭乱的发展又让其成为招聘机器,为满足消费者订单,公司对初级仓库工作人员的需求远超其他企业。

亚马逊的全球雇员数量是微软的3倍,是Facebook的18倍。并且在上周,亚马逊表示,其将在北美开设第二个总部,届时将新增5万个就业机会。

而在另一方面,亚马逊在自动化方面亦处于领先地位,不断寻找各种方式让机器人取代人类劳动力。2014年,公司首次在其仓库中引入机器人。这些机器人最初由Kiva Systems开发,这家公司也于两年前被亚马逊以7.75亿美元收购,后更名为Amazon Robotics。如今,亚马逊在全球拥有10万机器人,并计划增加更多。

机器人使得仓库工作不再无聊繁重,并且极大地提高了配送效率,比如消费者早餐前订购了牙线,晚餐前就能收到货。

《机器人崛起》的作者、未来主义者Martin Ford说:“毫无疑问,如果没有自动化,亚马逊就不能以现在的成本和他们提供给消费者的成本进行运作,我们也没办法在两天内收到订购的货物。”
 


人类与机器人之间的互动每天都上演在亚马逊的各个仓库。在肯特的仓库里,机器人仿佛是巨型甲虫,背上的垂直货架上堆满3000多磅重的商品,匆匆忙忙地穿梭在仓库内。在这个如巨笼般的仓库里,上百来个“甲虫”井然有序地运作。

在笼子的边缘,一群人类工人——“装载员”——将商品放到货架上,补充库存。机器人会迅速送走货架,当消费者订购的商品存放到机器人的背上后,它们会排队等候在笼子的另一边,那架势,好比汽车等待通过收费站。

在那里,人类“拣货员”根据电脑屏幕上的指示,从货架上取下商品放到塑料桶中,然后由传送带送往“打包员”处,将商品打包寄出。

亚马逊的运营高管Dave Clark表示,公司希望让机器人来完成最为单调枯燥的工作,让人类尽可能多地从事脑力活。

“每次都是不同的物品,”Clark说,“你需要寻找,需要检查,你的大脑一直在工作,我认为这点很重要。”

机器人大大地减少了“拣货员”的步行量,使得他们的工作效率更高,体力劳动更少。这些机器人同时还允许亚马逊将货架堆在一起,因为它们根本不需要为人类设计的过道。更高的货架密度意味着一个仓库内可以存放更多库存,意味着消费者有更多的购买选择。
 


佛罗伦萨的亚马逊仓库向我们展示了可由机器人取代人类而更好完成的新工作种类。该仓库中配有八台大型机器臂。在这个仓库里,大量商品被拆分成更小的包裹,送往全国各地的亚马逊配送中心。

这些机械臂原本有个难听的名字——机器货盘装运机。但是工人们赋予了他们各自的个性,给每一个贴上标签,取了跟电影《卑鄙的我》中小黄人一样的名字,比如“斯图尔特”、“戴夫”等等。肯特仓库里的机器人基于亚马逊收购的公司Kiva开发的机器,跟这些机器人不同,这里的机械臂来自另外一家外部公司。

去年末,在公司新开了佛罗伦萨仓库后不久,亚马逊就开始部署这些机械臂。根据配置,这些机器臂只会抓取标准大小的塑料箱,其他尺寸的物体一律无视。在未来可能性的展示过程中,亚马逊用虚拟现实模拟了新机器人概念的原型,包括带有叉车附件的机械臂,可移动托盘。
 


当亚马逊忙着部署机器人的同时,之前在那里堆放箱子的人比如Scott女士,参加了公司组织的培训课程,以成为机器人操作员。许多其他人则转移到接收站,在那里他们需要手动将大盒商品放进塑料箱内。Clark说,机器部署完成后,无一人下岗,并且亚马逊为这些被替代的员工找到了新的工作。

“他们哪都没去,”他说。

接下来的问题是:当未来机器人大举入侵时,会发生什么?

眼下,仍有一些仓库的工作——比如从货架上挑选出各种形状和小大的商品——需要人类来完成。自从引入了Kiva机器人后,亚马逊又在美国增加了8万名仓库工作人员,目前总的仓库工作人员已经超过12.5万人。并且,公司表示,仓库工作人员的数量将会继续增加。

但是创业公司和研究人员仍在努力克服许多尚未解决的技术难题。亚马逊甚至赞助了一年一度的比赛,来鼓励这一领域的创新。《机器人崛起》的作者Ford则认为,亚马逊仓库内的员工部署迟早会彻底改变。

他说:“我觉得,这一技术最终会取代那些仓库中的大量员工。大量的工作不会一夜之间消失。也许,第一个迹象是,他们虽然没有解雇这些人,但新增加的就业机会会越来越少。”

亚马逊的Clark则表示,历史证明,自动化可以提高生产效率,在某些情况下,提高消费者的需求,最终创造更多的就业机会。他说,仓库工作人员将继续在高技术环境下工作。

“自动化会摧毁就业机会的净增长,这完全是胡话,”他说。而在佛罗伦萨的仓库中,机器人确实为Scott女士带来了新的机会。

比如,有一次,其中一只机械臂打翻了一个包裹,里边的锥形咖啡过滤器掉了一地。这时,Scott女士只需按下一个按钮静止机器臂,然后安全地收拾这个烂摊子。接着继续恢复机械臂的工作。

“机器人可以毫不懈怠地连续工作一整天,”负责监督Scott和其他亚马逊工作人员的Edward Cohoon说,“不会疲劳不会饿肚子。”

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